Después de que el gobierno local decidiera construir una torre de observación en la cima de una colina arenosa en Wolin, una isla en el Mar Báltico, se llamó a un arqueólogo polaco para que revisara el sitio antes de la construcción y buscara artefactos enterrados del pasado macabro del lugar. .

Hangmen’s Hill, un parque público, había sido una vez un campo de ejecución, un cementerio y, según algunos, un lugar de sacrificio humano, así que, ¿quién sabía qué espantosos hallazgos esperaban?

Pero lo que descubrió el arqueólogo Wojciech Filipowiak cuando comenzó a excavar causó más emoción que disgusto: madera carbonizada que indica los restos de una fortaleza del siglo X que podría ayudar a resolver uno de los grandes acertijos de la era vikinga.

¿Fue una fortaleza temible mencionada en textos antiguos una fantasía literaria o una realidad histórica?

Se sabe desde hace mucho tiempo que los guerreros nórdicos establecieron puestos de avanzada hace más de un milenio en la costa báltica de Polonia, esclavizando a los pueblos indígenas eslavos para impulsar un comercio de esclavos en auge, así como comerciar con sal, ámbar y otros productos.

Sin embargo, se desconocía la ubicación del mayor asentamiento vikingo de la zona, una ciudad y bastión militar que los textos de principios del siglo XII llamaban Jomsborg y vinculaban a una orden mercenaria posiblemente mítica conocida como los Jomsvikingos.

Algunos eruditos modernos creen que Jomsborg nunca fue un lugar real, sino más bien una leyenda transmitida y bordada a lo largo de los siglos. Los descubrimientos en Hangmen’s Hill en Wolin Island pueden cambiar esta opinión.

«Es muy emocionante», dijo el Dr. Filipowiak, investigador de Wolin en la Sección de Arqueología y Etnología de la Academia Polaca de Ciencias. “Podría resolver un misterio que data de más de 500 años: ¿Dónde está Jomsborg?

El interés por los vikingos, que alguna vez se limitó en gran medida a un campo de estudio académico de nicho, ha crecido en los últimos años a medida que series de televisión como «Game of Thrones», películas, novelas gráficas y videojuegos han adoptado, y distorsionado, temas, ropa y símbolos nórdicos. La era vikinga, o al menos una aproximación aproximada de ella, se ha convertido en un elemento básico de la cultura popular.

Esta es una buena noticia para la industria del turismo de Wolin. «Los vikingos son sexys y tienen mucho interés», dijo Ewa Grzybowska, alcaldesa de Wolin, que incluye una ciudad y un distrito isleño más grande del mismo nombre.

Pero el alcalde lamentó que acudan muchos menos visitantes a su finca que a un centro turístico cercano. Ella dijo que se necesitaba más dinero para llevar a cabo el trabajo de excavación y desarrollar Wolin como un destino de clase mundial para los investigadores y aficionados vikingos.

Señalando desde la ventana de su ayuntamiento a una plaza que se cree que contiene un tesoro de artefactos medievales tempranos sin excavar, dijo: «Dondequiera que vayas, hay un pedazo de historia».

Esta historia, sin embargo, ha sido a menudo una fuente de controversia.

Los arqueólogos nazis recorrieron Wolin, que fue parte de Alemania hasta 1945, en busca de evidencia de la presencia de vikingos, y evidencia de lo que los nazis creían que era la superioridad de la raza nórdica y su dominio durante el período medieval temprano sobre los pueblos eslavos locales. quienes más tarde llegaron a identificarse como polacos y reclamaron la tierra para Polonia.

Cuando Polonia tomó el control de Wolin después de la Segunda Guerra Mundial, los arqueólogos polacos buscaron artefactos que fortalecerían el control de su país sobre las antiguas tierras alemanas y ayudarían a fortalecer el sentido de identidad nacional.

Las escuelas de Wolin organizaron recreaciones de las invasiones vikingas de la costa báltica de Polonia, y durante décadas después de la Segunda Guerra Mundial, «muchos más niños querían ser eslavos defendiendo la isla», dijo Karolina Kokora, directora del Museo de Historia de Wolin.

Esto cambió después de que Polonia abandonó el comunismo y comenzó a mirar hacia el oeste, lejos de Rusia y su énfasis en el orgullo eslavo. «Después de 1989, todos querían ser vikingos», recuerda la Sra. Kokora.

La fascinación del público por los vikingos también ha llevado a un aumento de la investigación histórica por parte de aficionados.

Entre ellos se encuentra Marek Kryda, un historiador aficionado polaco-estadounidense y autor de un polémico libro de 2019 que denunció la arqueología polaca como un pantano de chovinismo étnico en su mayoría ciego al papel de los vikingos en la formación temprana de Polonia.

El Sr. Kryda desató una tormenta de controversia el verano pasado en Polonia después de que él anunciado en el Daily Mail, un tabloide británico, que había localizado la tumba probable de Harald Bluetooth, el histórico rey vikingo danés que una vez gobernó esta área.

El consenso entre los historiadores es que Harald probablemente murió en la región a fines del siglo X, pero fue enterrado en Dinamarca.

Marek dijo que colocó el probable túmulo funerario de Harald en Wiejkowo, un pequeño pueblo en el interior de Wolin, usando imágenes satelitales. El Dr. Filipowiak lo llamó «pseudociencia».

El furor por el lugar donde está enterrado Harald Bluetooth ha convertido al rey vikingo, célebre como unificador de las fortalezas nórdicas enfrentadas y la inspiración para el nombre de una tecnología inalámbrica diseñada para unir dispositivos, en un agente vocal de la división.

Grzybowska, la alcaldesa, dijo que no estaba calificada para juzgar si Harald fue enterrado en su distrito, pero agregó que estaría encantada si fuera cierto. «Agregaría un esplendor y una grandeza especiales a nuestra isla», dijo.

El distrito de la Sra. Grzybowska tiene un pueblo eslavo y vikingo, salpicado de cabañas de madera con techo de paja y una piedra grabada con runas que celebra a Harald Bluetooth. Pero son falsificaciones modernas: representaciones de un pasado vikingo distante que excita la imaginación pero ha sido difícil precisar con certeza a pesar de décadas de excavación por parte de arqueólogos en busca de rastros de Jomsborg.

La Sra. Kokora, directora del museo, describió el escurridizo asentamiento del siglo X como una «Nueva York medieval en el Báltico», un almacén comercial con una población mixta de vikingos, alemanes y eslavos, que había desaparecido misteriosamente del mapa, dejando solo bocanadas de su existencia en los textos arcaicos.

Se dice que tuvo miles de habitantes, una fortaleza y un largo muelle para dar cabida a los barcos vikingos que navegaban hacia y desde Escandinavia y hasta América del Norte. Se han encontrado rastros de eslavos esclavizados comercializados a lo largo de la costa báltica en el primer milenio a miles de kilómetros de distancia, en Marruecos.

Examinando fragmentos de cerámica excavada en una mesa desordenada en su museo, la Sra. Kokora dijo que los vikingos no se preocupaban mucho por hacer vasijas y que no eran muy buenos en eso. «Simplemente tomaron de los eslavos», dijo.

En la década de 1930, arqueólogos alemanes, deseosos de desafiar las afirmaciones polacas de que el área había sido poblada originalmente principalmente por eslavos, excavaron un montículo frente a la ciudad de Hangmen’s Hill con la esperanza de encontrar rastros de Jomsborg y probar que los escandinavos, un importante pilar de la ideología nazi de la supremacía aria, había estado allí primero. Encontraron artefactos pero ninguna evidencia de una fortaleza vikinga.

Se habían excavado partes de Hangmen’s Hill antes de que el Dr. Filipowiak comenzara a excavar, pero no el área seleccionada para la construcción. El arqueólogo dijo que su descubrimiento casual de lo que él cree que son las murallas de la fortaleza de Jomsborg del siglo X aún necesita un análisis más profundo, pero cree que ya hay un «80% de certeza» de que este es el sitio.

El debate sobre dónde estaba Jomsborg, o si realmente existía, fue «una discusión muy larga», dijo el Dr. Filipowiak. «Espero poder ayudar a terminarlo».